Científicos israelíes descubren los primeros fósiles humanos modernos fuera de Africa

Una mandíbula con dientes recientemente descubierta en la cueva Misliya del Monte Carmelo que data de 177,000 a 194,000 años, demuestra que el Homo sapiens estuvo presente en el Levante al menos 50,000 años antes de lo que se creía, anunciaron el jueves científicos israelíes.
Hasta ahora, los primeros restos de humanos modernos encontrados fuera de África, en las cuevas de Skhul y Qafzeh en Israel, se fecharon entre 90,000 y 120,000 años atrás.
"Este hallazgo cambia completamente nuestra visión sobre la dispersión humana moderna y la historia de la evolución humana moderna", dijo el profesor Israel Hershkovitz, del departamento de Anatomía y Antropología de la Facultad de Medicina de Sackler de la Universidad de Tel Aviv.
Hershkovitz dirigió un equipo internacional de antropólogos que incluyó a la Prof. Mina Weinstein-Evron del Instituto de Arqueología Zinman de la Universidad de Haifa, que descubrió la antigua mandíbula superior adulta en uno de los sitios de cuevas prehistóricas en el área .
Los científicos aplicaron varias técnicas de datación al fósil para determinar que la mandíbula tiene por lo menos 170,000 años. El equipo también analizó los restos utilizando escáneres de micro-CT y modelos virtuales 3D para compararlos con otros fósiles de homínidos descubiertos en partes de África, Europa y Asia.
Basado en fósiles encontrados en Etiopía, el consenso común entre los antropólogos ha sido que los humanos modernos aparecieron en África hace aproximadamente 160,000 a 200,000 años, y que los humanos modernos evolucionaron en África y comenzaron a emigrar fuera del continente hace unos 100,000 años.
"Pero si el fósil en Misliya data de aproximadamente 170,000 a 190,000 años atrás, toda la narrativa de la evolución del Homo sapiens debe ser retrasada por al menos 100,000-200,000 años", dijo Hershkovitz.
"En otras palabras", continuó, "si los humanos modernos comenzaron a viajar fuera de África hace unos 200,000 años, se sigue que deben haberse originado en África hace al menos 300,000 a 500,000 años".
Hershkovitz, quien también dirige el Centro Dan David para la Evolución Humana y la Investigación de Biohistoria en el Museo de Historia Natural Steinhardt de la Universidad de Tel Aviv, dijo que la investigación tiene sentido para muchos hallazgos antropológicos y genéticos recientes.
"Hace aproximadamente un año, los científicos informaron que encontraron restos de humanos modernos en China que datan de hace unos 80,000 o 100,000 años atrás", señaló. "Esto sugirió que su migración ocurrió antes de lo que se pensaba, pero hasta nuestro descubrimiento en Misliya no pudimos explicarlo".
Hershkovitz continuó: "Numerosas piezas diferentes del rompecabezas: la aparición del humano moderno más antiguo en Misliya, evidencia de mezcla genética entre los neandertales y los humanos, y los humanos modernos en China, ahora encajan ".
El Medio Oriente fue un corredor importante para las migraciones de homínidos, ocupadas en diferentes momentos tanto por los humanos modernos como por los neandertales. El descubrimiento sugiere un reemplazo demográfico anterior, o una mezcla genética, con poblaciones locales de lo que se pensaba anteriormente.
"Todos los detalles anatómicos en el fósil de Misliya son totalmente consistentes con los humanos modernos, pero algunas características se parecen a las encontradas en los restos de neandertales y otros grupos humanos", dijo Hershkovitz. "Esto sugiere que, aunque África fue el origen de nuestra especie, algunos de nuestros rasgos deben haber evolucionado, o haber sido adquiridos, fuera de África".
Según Weinstein-Evron, los habitantes de la cueva de Misliya eran relativamente sofisticados en ese momento, así como también como hábiles cazadores de especies de caza mayor como uros, gamos persas y gacelas.
"Utilizaban el fuego rutinariamente, utilizaban ampliamente las plantas y producían un kit de herramientas de piedra para el Paleolítico Medio Temprano, empleando sofisticadas técnicas innovadoras similares a las encontradas con los primeros humanos modernos en África", dijo.
La asociación de Misliya maxilla con tecnologías tan evolucionadas en el Levante sugiere que su aparición está relacionada con la aparición del Homo sapiens en la región, señalaron Hershkovitz y Weinstein-Evron.
Los hallazgos de los investigadores fueron publicados en la edición del jueves de la revista Science .